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¿Dónde podría acabar esa botella que vemos en la playa?

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Jan Andries van Franeker, biólogo del Instituto de Estudios del Ecosistema y de los Recursos Marinos de la Universidad de Wageningen (Holanda), lleva años estudiando las aves marinas. Ha pasado mucho tiempo observando sus hábitos alimentarios y el efecto de los desechos en el mar. Según sus cálculos, hay alrededor de 45 toneladas de plástico en los estómagos de los ejemplares de una sola especie de gaviota, el Fulmar Boreal.i.

¿Cómo ha llegado ese plástico hasta ahí? Estas aves sencillamente confunden pequeños trozos de plástico por comida y los ingieren o se los dan a sus crías. En ocasiones, este plástico no solo perjudica su salud, sino que ocupa tal cantidad de espacio en sus estómagos que muchas aves mueren de malnutrición. Esta dramática situación ha tenido eco en todo el mundo, ya que algunos animales como las tortugas marinas y los peces se están viendo cada vez más afectados. Además de los daños directos en la fauna, existe un peligro evidente en toda la cadena alimentaria, ya que las micropartículas de plástico pasan de los crustáceos al pescado y puede que de ahí pasen al hombre.

En prácticamente casi todos los grandes océanos, como el Pacífico, las masas flotantes de plástico se conocen como “sopas de plástico”. En algunas islas remotas y también en algunas de nuestras playas, vemos grandes cantidades de plástico que han sido arrastradas hacia el mar; en algunos casos se trata de objetos grandes, como cajas, y otras veces son plásticos diminutos como granos de arena.

¿De dónde proceden estos residuos marinos?

Las cifras que arrojan los residuos marinos son impactantes. Hay literalmente miles de toneladas flotando en los océanos de todo el mundo. El origen varía según la zona geográfica. Mientras que en el Mar del Norte hasta un 95% de los residuos procede de las actividades marinasii (redes de pescadores, cajas, cuerdas y objetos tirados desde las embarcaciones), en otras zonas los desechos proceden fundamentalmente de tierra firme. A escala global, se calcula que el 80%iii de estos residuos procede de tierra firme y que suele acabar en el mar a través de los ríos o del viento. Los plásticos suelen llegar a los ríos a través de los sistemas de alcantarillado cuando, por ejemplo, se limpian las calles y se tira la suciedad por las alcantarillas.

No parece gran cosa a primera vista, ya que el problema se reparte en todos los océanos. Sin embargo, en la zona marítima conocida como el “giro del Pacífico”, una gran masa flotante de residuos plásticos en el Océano Pacífico , se calcula que hay entre 12 y 280 toneladas iv. La gran diferencia existente en estas estimaciones es un indicador de la dificultad de establecer unas cifras ajustadas en una extensión de agua tan grande y de medir partículas que pueden tener el tamaño de granos de arena. Ahí encontraremos todos los objetos de plástico que podamos imaginar: tenedores de plástico, botellas, bidones, Frisbees y cascos. Pero hay un objeto que es más perjudicial que el resto: las bolitas (pellets) de plástico.

Aunque se han observado recientemente algunos casos en los que los residuos plásticos son utilizados por algunos animales como hábitatv (curiosamente para poner sus huevos), el efecto general es muy perjudicial.

Para tener una idea de la cantidad de desechos flotantes, un grupo de voluntarios durante una operación de limpieza llevada a cabo el año pasado retiró más de 4 millones de kilos de basura de más de 33.000 km de costas, ríos y lagos. Eso significa más de 120 kilos por kilómetro de costa. La mayor parte de estos desechos eran colillas de cigarrillos, pero el plástico tenía una gran presencia, en especial botellas y sus tapones correspondientes.

¿Qué se está haciendo?

La retirada de todos estos residuos del agua (lo que suele verse como una solución simple y efectiva) sencillamente no es viable. El problema no radica solo en la cantidad de basura marina, sino también en el hecho de que una gran parte de estos residuos son micropartículas demasiado pequeñas para ser recogidas por una red. Aunque se están llevando a cabo numerosas operaciones de limpieza en todo el mundo, por sí solas no pueden dar respuesta a la magnitud del problema. Además, si siguen llegando nuevos “residuos” a los océanos, el problema lo seguiremos teniendo.

Hay múltiples iniciativas de ONG, empresas, asociaciones de la industria, escuelas y personas a título individual que trabajan con los objetivos de:

  • Conseguir una mayor concienciación.
  • Investigar la magnitud del problema.
  • Reducir la llegada de bolitas (pellets) de plástico a las vías marítimas.
  • Colaborar con la cadena de valor para desarrollar nuevos productos o envases con un impacto medioambiental menor.
  • Mejorar la gestión de los residuos.
  • Promover el cambio de comportamiento.

¿Qué puedo hacer?

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En la cuestión de la sopa de plástico tiene mucho que ver nuestro propio comportamiento. A nivel personal es muy sencillo: tenemos que reciclar, reutilizar o desechar adecuadamente todo el plástico que usamos. Por encima de todo, tenemos que reducir la cantidad de plástico que tiramos, que abandonamos en las calles o en las aceras o que se envía al vertedero. Cada pequeño gesto ayuda.

Trabajar para lograr mayores niveles de reciclaje, reutilizar o incluso recuperar energía a través de la incineración reducirá enormemente un problema que, directa o indirectamente, nos afecta a todos.

También hay muchos grupos implicados en la limpieza de ríos y playas. ¡Y nunca dicen que no a cualquiera que quiera echar una mano! Compruebe las acciones que se están llevando a cabo en su zona geográfica. Todos jugamos un papel. Si hay eventos de ese tipo en su zona, ¿por qué no escribe los detalles en un comentario abajo?

Estos son algunos de los grupos que trabajan por unos océanos más limpios:

http://www.sas.org.uk/campaigns/marine-litter/ (Reino Unido)

http://www.wildlifetrusts.org/petitionfish (Reino Unido)

http://www.mcsuk.org/what_we_do/Clean+seas+and+beaches/Pollution+and+litter+problems/Pollution+and+litter+problems (Reino Unido)

http://plasticsoupfoundation.org/wat-kun-jij-doen/ (Países Bajos)

http://www.nabu.de/themen/meere/plastik/fishingforlitter/ (Alemania)

http://www.projectkaisei.org/index.aspx (internacional)

http://www.oceanconservancy.org/our-work/marine-debris/international-coastal-cleanup-11.html (internacional)

http://www.plasticseurope.org/


Referencias

http://ipsnews.net/news.asp?idnews=54992

Jan van Franeker, IMARES, “Marine Litter: Let's talk about it", May 2010 and (4) Faris, J. and Hart, K., Seas of Debris: A Summary of the Third International Conference on Marine Debris, N.C. Sea Grant College Program and NOAA, 1994, title page.

Algalita Marine Research Foundation

Edward Kosior, Kaisei Project, “Marine Litter: Let's talk about it" Discussion Panel, May 2010

http://news.sciencemag.org/sciencenow/2012/05/ocean-trash-is-a-lifesaver-for.html