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Hablemos EN SERIO sobre los plásticos

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Bolsas de plástico frente a bolsas de papel

¿Cuál elegirías: plástico o papel?

Se está convirtiendo en una cuestión que ha creado un enorme debate. Cuando se trata de la bolsa de la compra, ¿la elegirías de papel o de plástico? Parece una elección fácil pero hay muchos aspectos positivos y negativos relacionados con cada tipo de bolsa. Desde la durabilidad y la reutilización hasta los costes del ciclo de vida, hay mucho más que considerar sobre las bolsas de papel y plástico de lo que se ve a simple vista. Echemos un vistazo a cómo afecta al medio ambiente cada tipo de bolsa.

Plástico o papel: comparación de hechos y cifras

Mucha gente cree que las bolsas de papel son mucho más respetuosas con el medio ambiente que las de plástico porque proceden de la madera que es un recurso respetuoso, orgánico y renovable, mientras que el plástico procede del petróleo o del gas, que son recursos no renovables, fabricados mediante un proceso químico. Sin embargo, si observamos los procesos de fabricación de ambos materiales, la producción de bolsas de papel parece ser mucho menos respetuosa con el medio ambiente que la fabricación de las de plástico. Una dificultad a la hora de comparar los hechos y las cifras es que se encuentran demasiadas fuentes, basadas en diferentes estudios. A continuación se muestra una vista general comparativa entre la producción de bolsas de plástico y de papel(1).

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Como puedes ver, ambos procesos de fabricación emplean agua, pero se necesitan 220 litros para producir 1.000 bolsas de plástico mientras que son necesarios 3.800 litros de agua para producir el mismo número de bolsas de papel (1). Y en términos de energía utilizada y gases de efecto invernadero emitidos durante la fabricación, la bolsa de plástico sale mejor parada.

Para sustituir todas las bolsas de plástico que se utilizan en un año en la Unión Europea por bolsas de papel, haría falta cortar 2,2 millones de árboles más. Esto equivale a talar 110 km2 de bosques. Si se utilizase la madera de un bosque sostenible (donde se tala cada año el 5% de los árboles adultos y se plantan nuevos), se necesitaría una superficie ligeramente menor que la que ocupa el Gran Ducado de Luxemburgo(2), y se requeriría el uso de 156.000 millones de litros de agua adicionales cada año (el equivalente a 60.000 piscinas olímpicas).(3)

Un estudio encargado por la cadena de venta minorista internacional Grupo Carrefour(4) en 2005 comparó el impacto medioambiental de las bolsas de plástico y de papel. La conclusión fue que, en términos generales, las bolsas de plástico eran más respetuosas con el medio ambiente que las bolsas de papel y sus ventajas aumentaban cuanto más se utilizaban.

Reciclaje: papel frente a plástico

El reciclaje de las bolsas de papel o plástico no es un proceso sencillo. Para poder reciclar papel, primero es necesario volver a someter a repulpado el papel reciclado utilizando muchas sustancias químicas para decolorarlo y separar las fibras de pulpa. Estas fibras se limpian y filtran para garantizar que estén libres de contaminantes. Por último, las fibras se lavan antes de ser prensadas y enrolladas de nuevo en papel. En Europa, el índice actual de reciclaje de papel tiene un éxito del 70% gracias a la recuperación urbana; en Europa se recogen cada año(5) más de 60 millones de toneladas de papel utilizado.

Para su reciclaje, el plástico debe refundirse y regrancearse, lo que conlleva que en su reutilización la calidad del plástico no sea tan buena. Por eso el plástico se recicla a menudo como material de menor calidad en formas menos funcionales. En toda Europa, la recuperación y el reciclaje de plástico están creciendo de forma continuada, impulsados por una legislación de residuos más estricta y por el establecimiento de los objetivos de la UE(6). En los Países Bajos, la campaña de reciclaje de los «héroes del plástico» está orientada a reciclar el 42% de todos los embalajes de plástico para 2012. Aunque requiera un 91% menos de energía el reciclar un kilo de plástico que un kilo de papel(7), todavía deben mejorarse la promoción y la optimización de los flujos de reciclaje, para reducir la utilización de bolsas de un solo uso y ahorrar recursos muy preciados. Si las sociedades en todos los países de Europa fueran más responsables con respecto al reciclaje de plástico, podría reutilizarse de este modo un enorme porcentaje de plástico.

La imagen negativa del plástico

Se consumen entre 500.000 millones y un billón de bolsas de plástico en todo el mundo cada año(8). Millones de estas bolsas acaban en flujos residuales fuera de los vertederos (las estimaciones calculan menos de 1-3% de las bolsas(9)) y esta es una de las razones por las que las bolsas de plástico tienen tan mala prensa. Las bolsas de plástico rotas o rasgadas atrapadas en los árboles, atascadas en alcantarillas y flotando a la deriva en los océanos están causando verdaderos problemas; las imágenes tan gráficas de delfines, tortugas y pingüinos que mueren por la ingestión de plástico han provocado la indignación pública. Por estas razones, algunos Estados miembros han tomado diferentes medidas para tratar el creciente uso de bolsas de plástico y la contaminación que provocan. Irlanda y Dinamarca cuentan con impuestos sobre las bolsas mientras que las tiendas minoristas de Bélgica y Francia cobran una tasa que se dedica a su recuperación y reciclaje. El gobierno italiano ha llevado el asunto un paso más allá y ha prohibido totalmente el uso de bolsas de plástico.

Tenemos que ser más responsables

Los impuestos sobre las bolsas de plástico o su absoluta prohibición pueden reducir la cantidad de bolsas de plástico utilizadas pero si son reemplazadas, por ejemplo, por bolsas de papel se añadirán emisiones de carbono, además de la mayor energía que se necesita para cortarlas, imprimirlas, embalarlas y transportarlas. Una buena solución es reutilizar las bolsas de plástico o papel muchas veces para ir a la compra y después reciclarlas como bolsas de basura. La inversión en una buena bolsa de transporte reutilizable de alta calidad o una caja de plástico plegable ofrece una solución más sostenible. Por supuesto, la solución más efectiva es que todos nos responsabilicemos de nuestros residuos y nos encarguemos de realizar las acciones adecuadas de separación y reciclaje, de modo que sea posible evitar que las bolsas circulen por el medio natural y los océanos. El plástico apenas se degrada en la naturaleza; incluso el papel puede tardar semanas o meses en descomponerse(10).

Solo mediante una correcta gestión de los residuos podemos detener el crecimiento de las «sopas» de plástico en nuestros océanos. En la 5ª Conferencia Internacional sobre Desechos Marinos(11) celebrada en marzo de 2011 en Honolulu, los representantes de las organizaciones de plásticos de todo el mundo firmaron una iniciativa orientada a evitar los desechos marinos. Trabajarán con la comunidad científica y los investigadores para evaluar el alcance, orígenes e impacto de la basura plástica marina, y sus soluciones, especialmente en comunidades y países que limitan con nuestros océanos y cuencas hidrográficas. En Europa se está pagando a los pescadores para que recojan la basura de la superficie, especialmente residuos plásticos, utilizando brazos de grúa especialmente diseñados para ello(12). Este proyecto piloto ha sido organizado por los Convertidores Europeos de Plástico (una asociación comercial a nivel europeo) y financiada por el Fondo Europeo de Pesca. Esta iniciativa ayudará a salvar la vida marina a la vez que se limpian los océanos. Sin embargo, dicho todo esto, la iniciativa para desechar adecuadamente la basura empieza ¡¡CONTIGO!!

Referencias

(1) Plastics' contribution to climate protection

(2) Sur la base de l'étude Denkstatt « The impact of plastics on life cycle energy consumption and greenhouse gas emissions in Europe », PlasticsEurope, 2010

(3) Sur la base de « Life Cycle Assessment for three types of grocery bags », par Boustead, 2005

(4) The Scottish Government: publication

(5) Paper Online: Paper recovering and recycling

(6) The Plastics Portal: Recovery & recycling of PET

(7) Reuseit.com: Myth: Paper is Better Than Plastic

(8) Copperwiki.org: Plastic bags

(9) National Geographic: Are Plastic Grocery Bags Sacking the Environment?

(10) Ansers.com: How long does paper take to decompose?

(11) (Marine Debris Solutions: Global Plastics and Plastic Product Producers Take Action on Marine Litter)

(12) Waste free oceans