Over kunststoffen

Kunststoffen behoren tot de meest veelzijdige materialen die er zijn. Dankzij hun unieke eigenschappen - ze zijn sterk, veelzijdig en duurzaam - kunnen we genieten van een levensstijl die anders onmogelijk zou zijn.

Conservering

Neem nu verpakkingen. Voedsel dat kan bederven, blijft in plastic verpakkingen langer beschermd en geconserveerd. Dit leidt niet alleen tot minder afval, maar ook de smaak en voedingswaarde blijven behouden. Zo wordt in Engeland slechts twee procent van het voedsel weggegooid, vergeleken met zo’n veertig tot vijftig procent in de ontwikkelingslanden. Dit is grotendeels te danken aan plastic verpakkingen. Een komkommer verliest snel zijn vocht en is binnen drie dagen niet meer te verkopen als hij niet door slechts 1,5 gram plastic(1) wordt beschermd. En dankzij de transparante verpakkingen kunnen we het voedsel bekijken zonder het te hoeven aanraken, zodat het niet beurs of beschadigd raakt.

Duurzaam bouwen

In de bouwsector zie je kunststoffen dankzij hun duurzaamheid, relatief lage gewicht en roestbestendigheid overal terug - van raamstijlen en isolatie tot water- en afvoerbuizen. Kunststof isoleert tegen kou en hitte, waardoor energie wordt bespaard, en houdt lawaai tegen. Bovendien is het ideaal als bodembedekking omdat het eenvoudig is schoon te maken en te onderhouden.

Minder transportkosten

Kunststoffen zijn licht, roestvrij en zijn gemakkelijk in de moeilijkste vormen te kneden zonder dat er montage aan te pas komt. Hiermee zijn ze ideaal voor vliegtuigen, treinen, boten en auto’s. Dankzij kunststoffen kunnen auto-ontwerpers topprestaties, aantrekkelijke prijzen, stijl en betrouwbaarheid combineren met comfort, veiligheid, zuinigheid en minimale milieubelasting. Moderne auto’s bestaan voor zo’n elf procent uit kunststof, wat leidt tot minder gewicht en daardoor tot minder uitstoot. Circa 22 procent van de Airbus A380 (’s werelds grootste commerciële vliegtuig) bestaat uit koolstofversterkte kunststoffen, waardoor het brandstofverbruik per passagier gelijk is aan dat van een zuinige familieauto. En in Zwitserland zijn de treinen dankzij kunststof composietpanelen 25 procent lichter, wat tot forse energiebesparingen heeft geleid(1).

Elektriciteit en elektronica

Ontwerpers van elektrische apparatuur werken graag met kunststoffen vanwege hun prestaties en zuinigheid. Apparatuur wordt steeds lichter, kleiner en beter geïsoleerd. Van eenvoudige kabels en huishoudelijke apparatuur tot mobiele telefoons en dvd-spelers: alle moderne apparatuur bevat essentiële kunststof onderdelen. Door hun unieke vermogen om elektriciteit te isoleren, is kunststof ideaal als veilige, efficiënte stroomgeleider.

Kunststoffen in de landbouw

Ook in de landbouw neemt het gebruik van kunststoffen toe, waardoor boeren meer en beter voedsel kunnen produceren en tegelijkertijd de belasting op het milieu kunnen verlagen. Met behulp van kunststoffen worden de juiste omstandigheden voor optimale voedselproductie gecreëerd op plekken waar die niet van nature aanwezig zijn. Fruit en groenten die onder kunststof structuren groeien, zijn vaak van betere kwaliteit dan in de open lucht.

Kunststoffen in de gezondheidszorg

De moderne gezondheidszorg heeft veel baat gehad bij alle kunststof medische producten die we tegenwoordig vanzelfsprekend vinden: wegwerpspuiten, bloedzakken, hartkleppen, kunsthoornvliezen en gehoorapparaten. Ook plastic verpakkingen zijn ideaal voor medische toepassingen: ze zijn ondoordringbaar en goed te combineren met andere materialen.

Een revolutie op sport- en vrijetijdsgebied

Binnen de sport hebben kunststoffen een revolutie teweeggebracht. De complete moderne sportwereld bouwt op kunststoffen: van de banen waarop nieuwe olympische records worden gevestigd tot hardloop- en wandelschoenen, kleding, veiligheidsuitrustingen (helmen, kniebeschermers) en stadions (water- en afvoerbuizen, stoelen, daken). Vrijwel alle soorten ballen bevatten kunststof. De moderne schokabsorberende tennisrackets worden gemaakt van kunststof composieten. En zelfs in moderne wedstrijdboten zijn geavanceerde koolstofvezelverbindingen verwerkt om tijdens oceaanregatta’s records te kunnen verbreken.

Economisch duurzaam

De kunststoffensector levert een grote bijdrage aan de wereldeconomie. De sector stimuleert innovatie, verbetert de kwaliteit van leven, maakt efficiënt gebruik van middelen en beschermt het milieu. Alleen al in Europa werken meer dan 1,6 miljoen mensen in ruim 50.000 kunststoffenbedrijven, met een totale winst van zo’n 300 miljard euro per jaar. De kunststoffenindustrie omarmt de maatschappij in zijn geheel en biedt carrièrekansen met volop ruimte voor ontwikkeling, groei en training.

Maatschappelijk duurzaam

Kunststoffen zijn maatschappelijk duurzaam en dragen in grote mate bij aan onze veiligheid. Auto’s wegen minder en kunnen worden voorzien van extra veiligheidsinrichtingen als airbags. Fietshelmen zijn voorzien van schuimplastic dat de klappen opvangt. En we hebben eerder al gezien hoe belangrijk de rol van kunststoffen is binnen de moderne gezondheidszorg. Ze worden ingezet bij operaties, voor gezondheidszorgproducten, farmaceutische producten, systemen voor medicijnafgifte en verpakkingen.

Kunststoffen en duurzaamheid

Kunststoffen hebben een gunstig milieuprofiel als je bedenkt dat ze slechts vier procent van de wereldwijde olieproductie verbruiken. Kunststof producten verbeteren het leven van mensen elke dag weer. Ze maken auto’s en vliegtuigen zuiniger, comfortabeler en veiliger. Ze houden onze huizen warm en droog. Zodra ze niet meer te gebruiken zijn, kunnen we ze recyclen. En waar dit in economisch of milieutechnisch opzicht niet efficiënt is, kunnen ze worden verbrand en omgevormd tot een waardevolle energiebron.

Milieubescherming via Life Cycle Assessment

De kunststoffenindustrie is een groot voorstander van Life Cycle Assessment (LCA), waarbij grondig wordt gekeken naar de levenscyclus en duurzaamheid van zijn producten. Dit levert informatie op over de milieubelasting van kunststoffen - niet alleen van de materialen zelf, maar ook de productie, het vervoer, de levensduur en de end-of-life opties (recyclen, weggooien, terugwinnen van energie). Ook worden de voordelen van producten geëvalueerd en vergeleken met alternatieven. Kunststof producten komen bij dit soort evaluaties over het algemeen zeer goed uit de bus ten opzichte van alternatieven.

Maatschappelijk verantwoord ondernemen

Net als veel andere bedrijfstakken richt de kunststoffensector zijn activiteiten zodanig in dat ze voldoen aan de wetgeving en alle ethische en internationale normen. Door op maatschappelijk verantwoorde wijze te ondernemen, neemt men de verantwoordelijkheid voor zijn acties. De sector stimuleert een positieve impact op het milieu, samen met consumenten, medewerkers en overheid.

Levens verbeteren

Kunststof producten verbeteren het leven van mensen elke dag weer. Ook helpen ze het milieu en onze natuurlijke hulpbronnen te beschermen voor morgen. Geen enkele andere sector biedt producten en materialen die meer mogelijk maken met minder en tegelijkertijd bijdragen aan een zuiniger gebruik van middelen.

Referenties:

(1) British plastics federation: Recycling and Sustainability